Mars exploration vehicle is using solar energy.

Home office is sinds enkele weken de nieuwe norm, ook bij de NASA. Een team van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie laat een onbemande verkenner nu van thuis uit rondrijden op Mars.

Curiosity, de robotscout van de NASA, rijdt al sinds 2012 op Mars rond. De onbemande jeep verkent er elke dag het planetaire landschap. De vluchtleiding stuurt het voertuig regelmatig nieuwe taken. Die voert hij dan autonoom uit.

Voor de missie rekent de ruimtevaartorganisatie op een team van honderden mensen. Programmeurs en planners moeten elk commando uitrekenen. Ze moeten de reacties van de jeep voortdurend testen. Omdat het signaal pas na enkele minuten aankomt op Mars, is live besturen dan ook geen optie. Obstakels als kraters en bergen ontwijken is precisiewerk dat veel voorbereiding vergt.

Communicatie en hardware

Om alles goed te laten verlopen, werkt het NASA-team normaal gezien hecht samen in het Jet Propulsion Laboratory te Californië. ‘We bevinden ons meestal allemaal in één ruimte en delen schermen, afbeeldingen en gegevens’, verklaart teamlead Alicia Allbaugh. Met de uitbraak van het coronavirus en de toenemende druk om thuis te werken, lukte dat echter niet meer.

Het team zocht naar een oplossing om telewerk mogelijk te maken. Dat vergt volgens Allbaugh wel meer communicatie. ‘Ik volg nu zo’n 15 chatkanalen. Je jongleert meer dan je normaal zou doen’, zegt de NASA-teamlead. Maar ook de juiste hardware is essentieel. Monitoren, koptelefoons en andere devices konden eenvoudig thuis worden geleverd. Toch was dat niet voor alle apparatuur mogelijk.

De planners die de Curiosity opdrachten geven, werken met speciale 3D-brillen om het planeetlandschap te kunnen bekijken. Maar die bril vereist geavanceerde grafische kaarten in krachtige computers. Om ervoor te zorgen dat het team 3D-afbeeldingen op gewone laptops kan bekijken, zijn ze overgeschakeld op een eenvoudige cinemabril met rood en blauw glas. Zo kunnen ze van thuis uit de robot besturen.

Missie geslaagd

Op 20 maart stuurden tientallen medewerkers van thuis uit hun opdrachten naar Mars. De Curiosity moest een gat in een rots boren. Twee dagen later voerde de verkenner zijn taak perfect uit. Missie geslaagd.

Met deze nieuwe werkwijze kunnen de NASA-medewerkers wel een tijdje verder. Binnenkort komt er zelfs een nieuwe, meer geavanceerde robot aan. In december 2019 testte de ruimtevaartorganisaties of de verkenner genaamd Mars 2020 klaar is voor de missie. Aangezien de tests positief verliepen, kan de jeep binnenkort vertrekken.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here