Een openbronversie van Windows zou best kunnen, zo zegt een topingenieur van het softwarebedrijf. Al zal dat waarschijnlijk niet voor morgen zijn.

Op de ChefCon-conferentie in Californië vorige week liet Microsoft Technical Fellow Mark Russinovich een kleine atoombom vallen. “Ja”, zo zei de man, “het is zeker een mogelijkheid dat Windows als openbronsoftware wordt uitgebracht.”

In de wereld van de besturingssystemen zijn er twee types: open en gesloten. Van een gesloten OS als Windows op Apple OS X wordt de broncode niet vrijgegeven. Openbron betekent dan weer dat de code net wel openbaar wordt gemaakt, waardoor ontwikkelaars er volop kunnen aan sleutelen en veranderen. Het bekendste openbron-OS is ongetwijfeld Linux.

 

Het debat over de voordelen van de ene of andere aanpak gaat al lang mee. De voorstanders van openbronsoftware argumenteren dat de collectieve wijsheid van alle programmeurs samen voor een veiliger en beter OS zorgt. De broncode van Windows beschermen heeft Microsoft daarentegen wel miljarden aan inkomsten opgeleverd.

Van Windows openbronsoftware maken, zou dus een bocht van 180 graden betekenen voor het bedrijf van Bill Gates. Microsoft zag er tot nog toe geen voordeel in om buitenstaanders aan de Windows-code te laten morrelen. Op een gesloten plaform beslist het bedrijf zelf wanneer de software uitkomt, hoe die er uitziet en hoe die werkt. En het ontvangt daar uiteraard ook alle inkomsten van.

Nieuwe wind

Met de komst van Sataya Nadella als topman echter, begint er een en ander te veranderen bij de gigant. Microsoft is niet enkel een softwarebedrijf meer en in een lang manifest kondigde Nadella vorig jaar aan dat zijn bedrijf zou focussen op cloud- en mobiele diensten, en zijn software voor meerdere platformen zou uitbrengen. Zijn doel is om de inkomsten via diensten als Office 365 op te drijven, cloudpakketten die op eender welk OS kunnen draaien. Later dit jaar zal Microsoft ook Windows 10 uitbrengen en die update zal, voor het eerst, gratis zijn voor alle klanten die al Windows 7 of 8 bezitten.

Ondanks de nieuwe wind die door Microsoft waait, heeft het bedrijf nog geen officiële aankondiging gedaan over een openbronversie van Windows of andere software. Volgens Wired zou Russinovich zich ook laten ontvallen hebben dat zoiets zeker niet op korte termijn verwacht moet worden. Maar de man blijft er bij dat het idee bij zijn werkgever zeker leeft.

Linux is kanker

In de hoogdagen van Bill Gates en Steve Ballmer zouden zulke uitlatingen waarschijnlijk op een verbanning van de Microsoft-campus hebben gestaan. De simpele suggestie dat openbron een valabel alternatief was, was immers een visie die keihard botste met de oude bedrijfscultuur.

“Openbron vernietigt intellectuele eigendom”, liet voormalig Windows-baas Jim Allchin zich in 2001 nog ontvallen. “Ik kan me niets ergers voorstellen voor de softwarebusiness en voor intellectuele eigendom.”

“Linux is een kanker die zich, wat intellectuele eigendom betreft, vasthaakt aan alles wat het aanraakt”, zei Steve Ballmer enkele maanden later in een interview met de Chicago Sun-Times. “Zo werkt de licentie nu eenmaal.”

Maar de tijden veranderen. Vorig jaar maakte Microsoft van zijn .Net-framework (om apps voor Windows te maken) al openbronsoftware. Aanvankelijk werd .Net enkel gebruikt voor Windows, nu kan het ook voor andere platformen ingezet worden. Ook Azure, het cloudplatform van Microsoft, ondersteunt tegenwoordig Linux. Het bedrijf heeft zelf al gezegd dat het aandeel van Linux op Azure naar twintig procent gaat.