De eerste succesvol gelande raket pronkt naast het hoofdkwartier van SpaceX.

Een eerste bemande raketlancering van SpaceX komt na deze laatste test weer wat dichterbij.

Dit weekend vond er een nieuwe mijlpaal plaats binnen de Dragon-missie van SpaceX. Dat is een project waar het al enkele jaren met NASA aan werkt om astronauten naar het ISS te vervoeren. SpaceX testte afgelopen weekend of de systemen werken die er voor moeten zorgen dat astronauten weer veilig naar de aarde gebracht worden wanneer er iets mis gaat. In geval van een technische storing is het meer dan ooit van belang dat de veiligheid van de inzittenden wordt gegarandeerd. Daarom was deze test zo cruciaal voor het verdere verloop van de Dragon-missie.

De test werd meer dan goed voorbereid. Alle systemen die moeten aanspringen wanneer er wat misgaat, werden uitvoerig afzonderlijk getest. De lancering van afgelopen weekend was de grote vuurdoop, want het was de eerste keer dat alles gezamenlijk en in de praktijk getest werd. Ongeveer twee minuten na de lancering, op het punt ‘Max Q’, werd de motor van de Falcon 9 raket die de ruimtecapsule Dragon aan boord had, uitgeschakeld. Dit punt werd niet lukraak gekozen, het is het specifieke punt waarop de aerodynamische druk op de ketel het hoogst is.

Gelukkig voor SpaceX werkte alles zoals het zou moeten. De capsule werd op het exacte moment uit de raket geslingerd en via parachutes gestabiliseerd voor een zachte landing. Op het moment dat de raket ontplofte, was de capsule ook al lang uit de gevarenzone. SpaceX had boten voorzien op de Atlantische Oceaan om de snel capsule op te vangen. De humanoïde poppen vertoonden geen letsels voor een mens schadelijk zouden kunnen zijn.

Blije gezichten

Een geslaagde test, en dus niets dan blijde gezichten tijdens de persconferentie die SpaceX en NASA zondag gaven. Daarop waren Elon Musk namens SpaceX en Jim Berdenstine namens NASA aanwezig. Musk benadrukte dat alles verliep zoals gepland, bij NASA was en zelfs aangenaam verrast over de resultaten. Berdenstine sprak dan ook zonder aarzelen zijn vertrouwen uit in het project met SpaceX, wat in het recente verleden wel eens minder geweest is.

De Dragon-missie lijkt dan ook stilaan in zijn finale fase te laten lopen. Enkel de laatste en belangrijkste stap moet nog genomen worden: de eerste bemande lancering. Het blijft ook na deze test en persconferentie onduidelijk wanneer die moet plaatsvinden. Volgens Musk moet dit zeker in het tweede kwartaal mogelijk zijn, dus in april, mei of juni. Bij NASA is men voorzichtiger om er een termijn op te kleven. Zij bekijken wanneer ze het ISS van nieuwe bemanning willen voorzien, en waar dus een lancering met SpaceX in de ruimere planning past.