Het videospel Pong van Atari viert zijn 50e verjaardag.


Er is er één jarig, hoera, hoera! Dat kan je wel zien, dat is Pong. Het klassieke videospel wordt vandaag een halve eeuw jong!

Het begin

Uitgebracht door het al even legendarische Atari zag Pong het digitale levenslicht op 29 november 1972. Eerst was er de arcadegame, zo’n drie jaar later was er ook de thuisversie voor de console.

Het bedrijf was eerder dat jaar opgericht en had producten nodig. Enter ingenieur Allan Alcorn. Die werd door oprichter Nolan Bushnell getest door hem een game te laten ontwerpen en kreeg daarvoor erg specifieke aanwijzingen. Dat het idee van Bushnell best wat gelijkenissen toonde met het elektronische spel Table Tennis op de speelconsole Odyssey van Magnavox, zou later tot een rechtszaak leiden. Een feit waar Alcorn zich niet van bewust zou zijn geweest.


De eerste versies

Het concept van Pong is eenvoudig: twee balkjes die op en neer bewegen, waarmee een balletje over een “net” heen en weer kan worden gekaatst. Doel van het spel is om dat balletje achter het andere balkje te mikken voor een punt. Tien punten wint het spel.

De primeur was voor Andy Capp’s Tavern in Sunnydale, Californië. De stad ligt in wat nu algemeen bekend is als Silicon Valley, centrum van de Amerikaanse tech-industrie. Een populair verhaal is dat de game op een bepaald moment niet meer werkte omdat het systeem zo vol muntstukken zat, dat het gewoon de geest gaf.

Dit prototype was gebouwd rond een televisietoestel, geïntegreerd in het omhulsel. Een versie die mensen thuis konden spelen was dus een logische volgende stap. Die werd gezet in de kerstperiode van 1975, met een spel dat mensen op hun tv konden aansluiten. Die eerste thuisversie van Pong werd toen nog uitgebracht onder het label Tele-Games van warenhuisketen Sears. Het was zo’n succes dat Atari een jaar later een eigen thuisversie in het gamma had. Een klassieker was geboren.

Er werden later nog een aantal nieuwe versies uitgebracht, waaronder eentje voor 4 spelers. Maar het eenvoudige concept bleef eigenlijk steeds hetzelfde.

Neuroresearch

Dat Pong nog steeds relevant is, bewezen een aantal wetenschappers recent nog door groepjes hersencellen te leren hoe ze het spel moeten spelen. Het Australische onderzoeksteam ontdekte dat de 800.000 cellen, menselijke stamcellen en muizenembryo’s, effectief beter werden in het spel naarmate ze het speelden. In totaal werden er 486 rondjes gespeeld, onder verschillende omstandigheden. De volgende stap? Onderzoeken hoe de cellen het doen wanneer ze “dronken” zijn.

Vandaag

Al die jaren later is de gaming-industrie natuurlijk compleet veranderd. De wereld wordt nu verwend met uitmuntend grafisch werk, soundtracks die zo op Spotify kunnen en wervelende gameplay. Maar laat eender wie een spelletje Pong spelen en ik durf te wedden dat die er maar moeilijk mee gaat kunnen stoppen.

Meer lezen: Eerste 8K Ultrawide gaming monitor komt van Samsung